Les scientifiques ont observé un étrange phénomène sur une exoplanète située à 640 années lumière de la Terre.

Grâce au Very Large Telescope (VLT) de l'ESO situé dans le désert d'Atacama au Chili, des chercheurs ont découvert qu'il pleuvait du fer sur l'exoplanète WASP-76b, dans la constellation des Poissons. "Nous pourrions affirmer que cette planète est caractérisée par une météo pluvieuse en soirée, au détail près qu'il s'agit ici de précipitations de fer", souligne David Ehrenreich, professeur à l’Université de Genève en Suisse, qui a conduit l'étude parue dans la revue Nature.

Comment peut-il pleuvoir du métal?

L'exoplanète WASP-76b a la particularité, comme notre Lune, d'être "verrouillée par la gravitation". Autrement dit, sa période de rotation sur elle-même équivaut à sa période de révolution autour de son étoile. Concrètement, cela signifie que la même face est toujours dans la lumière tandis que l'autre est systématiquement dans l'ombre.

Sur la surface éclairée de la planète, la température peut monter à plus de 2400°C. Une chaleur extrême qui permet de "vaporiser les métaux comme le fer au sein de l'atmosphère". Des vents violents se chargent ensuite de transporter cette vapeur de fer sur sa face opposée, celle qui est toujours dans l'ombre. Etant donné que sur cette dernière, la température n'est "que" de 1600°C, la vapeur de fer se condense en gouttelettes.

"La vapeur de fer, abondante dans l'atmosphère surplombant la face éclairée, se trouve injectée du côté nocturne sous le double effet de la rotation de la planète et de la circulation atmosphérique", précise Maria Rosa Zapatero Osorio, astrophysicienne au Centre d’Astrobiologie de Madrid.

Un instrument prometteur

Cette découverte, basée sur des observations datant de septembre 2018, a été rendue possible par ESPRESSO, le nouvel instrument du VLT. Si cet instrument a à l'origine été conçu pour détecter les planètes de type "Terre" autour d'étoiles semblables au Soleil, il permet également d'étudier les atmosphères exoplanétaires, ce qui en fait un outil polyvalent et prometteur.