Axel Merckx limite bien les dégâts

Cyclisme

PHILIPPE VAN HOLLE

Publié le

Axel Merckx limite bien les dégâts
© BELGA

ENVOYÉ SPÉCIAL À SAINT-ETIENNE

Les coureurs s'attendaient à une étape difficile entre La Clayette et Saint-Etienne et ce fut le cas. Si l'itinéraire mentionnait cinq côtes ou cols au programme, les difficultés étaient plus nombreuses encore.

C'est l'ultime ascension, celle de la Croix de Chaubouret, qui donna à la course sa tournure définitive. Là, Dario Frigo produisit un effort «surhumain». Ils ne furent que cinq à tenir sa roue: Zarrabeitia, Vinoukourov, Gustov, Botcharov et Rebellin. Ce dernier, à l'entrée de la dernière ligne droite, l'emporta sans discussion, empochant les bonifications qui lui permettaient de s'emparer du maillot jaune de leader.

Pour l'imposante colonie belge suivant ce «petit tour», l'intérêt était ailleurs, puisqu'Axel Merckx effectua toute la finale en poursuite, à une trentaine de secondes du groupe de tête.

«Finalement, je limite bien les dégâts puisque j'ai coupé la ligne à seulement 18 secondes de Rebellin, confiait Merckx. J'ai jeté toutes mes forces dans ce dernier col. En réalité, c'est Gilberto Simoni qui a produit le premier démarrage dans la Croix de Chaubouret, mais il a très vite été dépassé par Frigo. Celui-là est une taille au-dessus de tout le monde, j'ai bien tenté de le suivre, mais lorsque j'ai compris qu'il allait trop vite pour moi, j'ai préféré le laisser partir et monter à mon propre rythme. Cette tactique m'a bien réussi, puisque, au lieu de me brûler les ailes, je me suis progressivement installé dans une cadence de plus en plus élevée.»

Christophe Brandt pestait dans son coin à l'arrivée: sa chaîne avait sauté par deux fois dans l'ascension du dernier col. Signé pas de chance...

La 2e étape: 1. D. Rebellin (Ita/Gerolsteiner) les 182,5 km en 5h01:14 (moy.: 36,351 km/h) 2. A. Vinokourov (Kaz) m.t.; 3. A. Botcharov (Rus) m.t. Les Belges: 11. A. Merckx 0:18; 14. K. Van de Wouwer m.t.; 40. F. Vandenbroucke 1:58; 48. N. Mattan 3:19; 56. C. Brandt 4:20; 69. T. Boonen 7:35; 94. W. Cretskens 14:14; 146. M. Aerts 19:32.

Classement général: 1. D. Rebellin (Ita/Gerolsteiner) en 10h20:25; 2. A. Vinokourov (Kaz) à 0:03; 3. D. Frigo (Ita) 0:13. Les Belges: 10. A. Merckx 0:54; 22. K. Van de Wouwer 1:16; 30. F. Vandenbroucke 2:13; 46. N. Mattan 3:20; 58. C. Brandt 4:51; 73. T. Boonen 8:01; 124. W. Cretskens 14:57; 142. M. Aerts (Bel) 20:08.

© Les Sports 2003

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