Vainqueur, coup sur coup, du GP E 3 (27 mars), de Gand-Wevelgem (7 avril) et du GP de l'Escaut (14 avril), Tom Boonen (qui a eu exactement 23 ans et demi hier) est non seulement le successeur désigné de Johan Museeuw mais, si l'on se fie aux seuls chiffres, il est même en avance par rapport au Lion des Flandres.

En s'adjugeant trois (semi-)classiques en moins de vingt jours, le Lionceau de Campine a fameusement étoffé son palmarès jusqu'alors, convenons-en, assez peu fourni avec en plus d'une étape du Tour de Belgique 2003 deux modestes succès lors de sa première saison pro. Au même âge, Tom Boonen fait donc mieux que Johan Museeuw, dont les débuts avaient été progressifs en quantité et qualité, et surtout bien mieux que Peter Van Petegem. Le chef de file de Lotto-Domo fut en effet très lent à l'allumage. Sa carrière manquant même de mourir dans l'oeuf, après deux premières saisons blanches chez PDM et... Lotto. Mais même après avoir ouvert le feu lors du GP de l'Escaut 1994, Van Petegem dut encore attendre cinq ans avant de gagner sa première classique, le Tour des Flandres.

On se gardera toutefois de tirer des conclusions, car un cas n'est pas l'autre et chaque coureur peut atteindre la maturité sportive à un âge très différent. En effet, pour un Eddy Merckx ou un Roger De Vlaeminck, voire un Freddy Maertens qui poursuivirent sur leur prestigieuse lancée bien au-delà de leurs 23 ans et demi, d'autres comme Eric Vanderaerden ou, dans une moindre mesure, Frank Vandenbroucke, tirèrent leurs meilleures cartouches durant les premières saisons qu'ils passèrent chez les pros. Le Limbourgeois, déjà au four et au moulin chez les jeunes, où il courrait et gagnait à tire-larigot, s'essouffla ensuite très vite.

Dès lors, et même s'il ne sera pas à l'Amstel Gold Race dimanche, on appréciera que Tom Boonen soit au repos pour un mois maintenant. L'Anversois ne reprendra qu'au Tour de Belgique, fin mai, où il devrait entamer sa préparation pour le Tour de France où nous aurons, à nouveau, un sprinter belge!

© Les Sports 2004