Premier belge (34 e à 7:29) au sommet d’Ax 3 Domaines, Maxime Monfort avait le visage marqué de celui qui s’est pleinement livré, raconte La Dernière Heure.

"Le Col de Pailhères est sans doute la montée la plus difficile de ce Tour de France, soufflait le Nadrinois qui tentait de reprendre un souffle encore court. Il n’y a quasiment pas de récupération et plusieurs longs passages à 10 %. Le peu d’ombre sur une bonne partie de la montée et la chaleur rendaient les choses encore plus compliquées. Il était donc acquis qu’il y aurait des défaillances."

Présent dans le groupe des favoris durant la majeure partie de cette première difficulté Hors Catégorie du centième Tour (et sommet le plus élevé, à 2001 mètres), Monfort dût lâcher prise à deux kilomètres du sommet.

"Il ne m’a pas manqué grand-chose pour basculer avec les meilleurs. Je me suis retrouvé en compagnie de mon équipier Kloden pour qui j’ai travaillé dans une descente physique où il fallait pédaler. Nous accusions encore un petit retard avant d’attaquer la montée finale. J’ai donc ramené Andreas avant de me relever pour perdre un peu temps et espérer quelque chose de mieux, peut-être dès dimanche."

C’est que le coureur de la RadioShack a pointé le profil de la neuvième étape.

"Je pourrais bien tenter de prendre l’échappée si c’est un bon coup qui part car on peut imaginer qu’elle ira au bout. Mon directeur sportif m’a ainsi demandé de ne pas forcer dans la dernière ascension car franchir la ligne avec trois ou sept minutes de retard, cela ne changeait pas grand-chose. J’ai désormais un peu plus de marge avec le débours que j’accuse au général et le peloton sera donc plus enclin à me laisser du champ."

S’il ne parvient à intégrer le groupe de fuyards, Monfort se mettra alors au service d’un Andy Schleck qui s’est rassuré sur son état de forme (21e à 3:34).

"Ce n’est pas une surprise pour nous car dans l’équipe nous avions confiance en son niveau. Il est, de plus, toujours mieux en troisième semaine. S’il parvient à limiter la casse d’ici-là, cela voudrait dire que l’on pourrait espérer un Top 5 de sa part."