Cette fois, c’est officiel. Axel Witsel quitte le Standard après avoir décroché le transfert qu’il espérait, après avoir fait le tour de la question avec le Standard (deux titres de champion de Belgique, deux Supercoupes, une Coupe de Belgique et de belles expériences européennes). Le médian a signé un contrat de cinq ans en faveur de Benfica. Le Standard, lui, a obtenu un prix de transfert très correct : 8 millions d’euros, avec de possibles bonus.

Comme annoncé hier, le Diable rouge s’est rendu dans un hôtel bruxellois pour finaliser le deal avec le président de Benfica, Luis Filipe Vieira. Il devient le deuxième joueur belge à porter le maillot de Benfica, après un monument comme Michel Preud’homme.

En rejoignant l’un des clubs du top portugais, Axel Witsel franchit un palier sportif mais aussi financier : à Lisbonne, le joueur de 22 ans touchera un salaire annuel net de 1,2 million d’euros. "Je suis un joueur heureux. Après six ans chez les pros au Standard et dans le championnat de Belgique, il était temps pour moi de relever un nouveau défi et de partir à l’étranger", a déclaré le joueur au micro de Standard TV, juste après avoir signé. "Pourquoi Benfica et le Portugal ? C’est un championnat assez technique, ce qui correspond à mon style de jeu. Benfica est le plus grand club portugais et c’est un nom qui résonne aussi sur le continent européen. J’ai l’impression que le bon boulot que nous avons réalisé lors des playoffs a attiré le regard des recruteurs étrangers. Je quitte le Standard sur une note positive avec la Coupe de Belgique décrochée en fin de saison. Je voudrais remercier les supporters liégeois pour leur soutien et j’espère qu’ils suivront mes prestations au Portugal."

Egalement présent à Bruxelles, Thierry Witsel, le père d’Axel, se réjouissait du transfert. "Cela fait un moment que nous attendons ce dénouement et le Standard a tenu toutes ses promesses. Je pense qu’au début ce ne sera pas facile pour Axel, qui n’a jamais connu autre chose que le Standard et la compétition belge. Cette dernière saison, il a porté les Rouches à bout de bras et son évolution avec l’équipe nationale fut aussi très positive. Bien sûr, il devra maintenant s’acclimater à une nouvelle culture avec un autre football. Je pense que mon fils possède toutes les qualités pour s’imposer au Portugal. Dans un premier temps je vais partir avec Axel pour être à ses côtés. Mon regret, c’est de ne pas pouvoir continuer mon travail au Standard de Liège. Mais quand on fait un choix, il faut l’assumer."

Le transfert officialisé, Axel Witsel s’est directement envolé pour Lisbonne, où il a été présenté à la presse portugaise, hier soir dans l’Estadio da Luz, le temple de Benfica.

Pierre François, le directeur général du Standard, a tenu à rassurer les supporters après la conclusion du transfert d’Axel Witsel à Benfica. "S portivement, ce n’est évidemment pas une bonne nouvelle pour le Standard. Axel était un des meilleurs éléments du club mais aussi du pays. Perdre un joueur de talent n’est jamais une bonne affaire. Même si le Standard obtient une indemnité de transfert plus que correcte. L’i ntention du club est de recréer une équipe soudée ainsi qu’une ossature solide pour la saison qui s’annonce. Les départs seront compensés par des arrivées."