Damien Duff a permis à Chelsea de conserver ses cinq points d'avance, en tête à mi-championnat, en marquant le seul but de la rencontre face à Aston Villa, hier, dans le cadre de la 19e journée. Tandis que le champion en titre Arsenal, deuxième du classement, s'est imposé 2-0 contre Fulham, Chelsea a signé contre Villa à Stamford Bridge sa 14e victoire en 19 matches de championnat cette saison. Duff a marqué son but à la 30e minute. Après avoir éliminé un défenseur sur le côté droit, il a adressé une bonne frappe qui n'a laissé aucune chance au gardien de Villa, Thomas Sorensen. Tandis que le reste de l'Europe du football observe une trêve de Noël, les joueurs du championnat d'Angleterre ont entamé dimanche la plus dure partie de leur saison, avec quatre matches à jouer d'ici le 3 janvier. Le manager de Chelsea, Jose Mourinho, a d'ailleurs remodelé son équipe en deuxième période afin de préserver la santé et la forme de certains de ses joueurs.

Contre Fulham, Thierry Henry, auteur de son 20e but de la saison, a ouvert la marque pour les Gunners à la 12e minute en battant le gardien Edwin Van der Sar d'un tir du droit. Puis son compatriote Robert Pires a corsé l'addition sur coup franc à 19 minutes de la fin du temps réglementaire. Arsène Wenger a par ailleurs estimé n'être pas prêt à dépenser des fortunes pour acheter des joueurs durant le mercato, même si Arsenal est pour l'instant en retard sur Chelsea et que son club n'a pas brillé en Ligue des Champions, l'un de ses objectifs. «Je vais regarder ce qui se passe sur le marché d'hiver et voir qui achète mais je ne suis pas partisan de ce marché un peu surévalué, avec des achats faits dans l'urgence», a déclaré le patron des Gunners qui avait fait des déclarations semblables l'an dernier à la même époque... avant de recruter l'Espagnol Jose Antonio Reyes pour une somme qui s'est révélée un record pour Arsenal. «Nous n'avons pas surpayé pour Reyes. Nous n'étions pas contraints à l'acheter», a estimé l'entraîneur français qui est surtout préoccupé par le fait que quatre des joueurs de son équipe première arrivent en fin de contrat à la fin de la saison. Il a cependant affirmé sa confiance dans le fait que l'Anglais Sol Campbell et le Camerounais Lauren prolongeraient le leur. Le cas du Néerlandais Dennis Bergkamp sera examiné à partir d'avril.