Depuis la finale de la Copa America perdue samedi contre le Chili, un débat polémique sur le rendement de Lionel Messi et sur son éventuel retrait de la sélection nationale s'est installé en Argentine. "Attristé par une nouvelle finale perdue, et surtout par les dures critiques reçues, Messi pourrait s'éloigner un temps de la sélection", avertit mardi le quotidien sportif argentin Olé.

Sur les plateaux de télévision, on devise de l'avenir de Lionel Messi, idole d'un pays qui reproche au génie de Barcelone de ne pas donner la mesure de son talent en équipe nationale.

"La piètre prestation de Leo en finale a ravivé une vieille polémique. Pourquoi il gagne tout avec Barcelone et pas un titre avec la sélection. Pourquoi n'est-il pas à son niveau lors des rencontres décisives", s'interroge le journal Clarin, se faisant l'écho d'une opinion largement partagée en Argentine.

Pour l'ancien international Matias Almeyda, actuellement entraîneur du club de Banfield, Messi est "le meilleur joueur du monde et n'est pas traité comme il le mérite. Un jour, redoute-t-il, il va se fatiguer et il ne va plus vouloir venir jouer pour la sélection. On l'a critiqué car il ne chantait pas l'hymne national, on lui a toujours reproché quelque chose".

Après la Copa America, Messi est allé se réfugier chez lui, dans sa ville natale de Rosario, à 300 km de Buenos Aires, où il passe systématiquement ses vacances depuis son départ pour l'Espagne.

De là, il n'a laissé échappé qu'un bref statut sur son compte Facebook : "Au foot, il n'y a rien de plus douloureux que de perdre une finale", remerciant "tous ceux qui nous ont toujours soutenus, même dans les moments difficiles".

Messi a déjà dépassé Maradona au nombre de buts marqués en sélection (46 contre 34), mais pas dans le coeur des Argentins, séduits par le tempérament sanguin du champion du monde 1986 mais las de la discrétion de la vedette de Barcelone.

Messi, qui a gagné tous les titres possibles avec le Barça, ne rêve que de titres avec sa sélection. La prochaine occasion de gagner un titre, il l'aura en 2018, lors du Mondial en Russie : il aura 32 ans et ce sera sans doute sa dernière opportunité de gagner le titre suprême.