C’est avec un grand sourire que la famille anderlechtoise a pris l’avion pour Lisbonne, hier matin, où le club bruxellois disputera son premier match de la phase de poule de Ligue des champions. Les Mauves se rendent chez le favori du groupe. Mais que peut-on attendre d’eux à Benfica ? “J’ai une certaine angoisse, dit le président Vanden Stock. On joue contre le finaliste de l’‘Europa League’, qui aurait mérité de battre Chelsea en finale”.

Généralement, vous êtes plus optimiste que cela.

Soyons réalistes. Normalement, on doit perdre un match pareil, devant 60 000 spectateurs face à une équipe qui joue toujours la Ligue des champions. Je ne dis pas qu’il faudrait un miracle, mais quand même un excellent Anderlecht pour rentrer avec quelque chose de Lisbonne. Mais le foot reste le foot : je me souviens même avoir été gagner au Bayern (NdlR : 1-2 en 2008 en “Europa League”, après une défaite par 0-5 à domicile). Et Benfica n’a que 7 sur 12 en championnat. C’est peut-être le bon moment pour les affronter.

Votre jeune équipe est-elle prête pour ce niveau ?

Les saisons précédentes, on devait absolument être champions. Maintenant, on est une équipe en reconstruction. Il faut s’attendre à quelques surprises désagréables. Mais si tout va bien, on peut rêver d’une qualification.

Le PSG est hors catégorie.

Et Benfica est également au-dessus du lot. Il faudra donc absolument gagner notre second match, contre l’Olympiakos. On n’aura que des matches délicats. Et on ne sait pas ce qu’on vaut. On n’a pas vraiment eu d’adversaires de haut niveau, jusqu’à présent. Après Benfica et le Club Bruges, on en saura davantage.

Quelle tactique adopteriez-vous si vous étiez entraîneur ?

On dit toujours qu’en Ligue des champions, il faut jouer prudemment en déplacement. Mais est-ce que cette équipe sait jouer la défense ? Nous avons atteint plusieurs finales européennes en jouant sans attaquant en déplacement. Avec un Mitrovic et Suárez dans l’équipe, il faut faire le jeu. Mais pouvons-nous le faire au niveau de la C1 ?

Pourtant, vous avez à nouveau un duo d’attaquants de rêve…

Mitrovic, il a vraiment tout. Et n’oublions pas qu’on a fait un gros effort pour garder Suárez. Il est à nouveau heureux de jouer pour nous. Et il peut encore faire mieux !

Benfica, que de bons souvenirs même si…

En huit confrontations avec le Benfica, Anderlecht n’a gagné que trois fois. Et pourtant, le club lisboète ne rappelle pratiquement que des bons souvenirs aux supporters du Sporting. La première opposition entre les deux clubs remonte à trente ans. En finale de la Coupe UEFA 1982-1983. Les Bruxellois s’imposent tout d’abord 1-0 (but de Brylle) au Heysel (devant 52 694 spectateurs !) avant de résister au retour (1-1, but de Lozano). Ce premier affrontement avec le Benfica reste aussi le dernier succès européen d’Anderlecht. 

Les deux duels qui suivront resteront moins dans les esprits. À chaque fois en C1, le Sporting est sorti en quart par le Benfica (2-0 à Lisbonne, succès trop court 1-0 au retour) lors de la saison 87-88. Puis en phase de poules 94-95 (nul 1-1 au Parc Astrid et revers 3-1 au Portugal). Le parcours européen n’ira pas plus loin cette saison-là. La quatrième et dernière passe d’armes entre Anderlecht et Benfica reste par contre dans bien des mémoires. C’était au dernier tour préliminaire de la Ligue des Champions en 2004-2005. Battus 1-0 à Lisbonne, les Mauves sortent un match épique au retour et l’emportent 3-0 grâce à un penalty de Nenad Jestrovic et un doublé d’Aruna Dindane. La qualification pour les poules de la C1 avait été ternie par Dindane qui avait tenté, en vain, de forcer un transfert après s’être mis en évidence contre les Lisboètes. 

Si on aime donc le Benfica à Anderlecht, il faut cependant aussi signaler que les Bruxellois n’ont jamais gagné là-bas. Ils n’ont même jamais remporté un seul match en terre portugaise sur leur riche histoire (trois défaites et un nul à Porto, un nul à Guimaraes). Soit neuf déplacements pour trois nuls et six défaites. Le Sporting ne doit cependant pas trop rougir : aucun club belge n’est jamais parvenu à revenir du Portugal avec une victoire…