Qui aura l'anniversaire le plus heureux? Vendredi, Samuel Eto'o fils fêtera ses 25 ans. Le lendemain, Didier Drogba soufflera ses 28 bougies. L'un comme l'autre espèrent recevoir comme présent un ticket pour les quarts de finale de la Ligue des Champions...

Ce soir, au Camp Nou, le buteur camerounais de Barcelone partira avec l'avantage d'avoir permis au club catalan de revenir victorieux de l'aller, à Stamford Bridge (1-2), il y a quinze jours. Ce jour-là, le buteur ivoirien de Chelsea, entré au jeu à la mi-temps, était resté muet...

Les deux stars ébènes, dignes héritières de Mister George Weah, se disputent l'étiquette de meilleur joueur actuel du continent noir, comme en atteste le récent résultat, serré, du Ballon d'Or africain: le 20 février, Eto'o a été sacré pour la troisième fois d'affilée, avec... deux petits points d'avance sur l'ancien Marseillais.

Le plus petit écart de l'histoire de la récompense de la Confédération africaine...

Depuis quelques mois, les destins des deux buteurs semblent étrangement mêlés. Quand l'un sourit, l'autre pleure...

Le Mondial pour l'Ivoirien

Le sort décida d'abord de les confronter lors des éliminatoires africaines du Mondial 2006. L'enjeu du groupe 3: une place en Allemagne.

Le duel entre la Côte d'Ivoire et le Cameroun connut son issue au soir du 8 octobre 2005. Avant l'ultime journée, les Éléphants devaient s'imposer au Soudan, et espérer une défaillance des Lions Indomptables face à l'Égypte, à domicile. Vainqueurs 1-3, les Ivoiriens ont tremblé jusqu'à la dernière seconde du match de Yaoundé: sans le penalty raté de Wome dans les arrêts de jeu, c'est Eto'o et non Drogba (9 buts en éliminatoires) qui prenait le chemin de l'Allemagne.

Inséparables, lors de la récente Can 2006, Camerounais et Ivoiriens se sont retrouvés en quarts de finale. Mais si les Éléphants ont à nouveau pris le dessus, au niveau individuel, c'est Eto'o qui a coiffé les lauriers. Ceux de meilleur buteur du tournoi égyptien, avec cinq réalisations. Mais l'attaquant barcelonais, en ratant son tir au but lors de la mémorable séance qui sanctionna l'affrontement entre deux des favoris de cette Can (12-11), permit à Drogba de qualifier les siens. Las! pour le centre-avant de Chelsea, il rata son peno lors de la finale face à l'Égypte, lui qui rêvait d'enfin décrocher un trophée avec son équipe nationale (Eto'o a déjà gagné deux Can)...

Ce soir encore, le bonheur de l'un fera le malheur de l'autre...

Pourtant, les deux hommes ont aussi de nombreux points communs.

La France, d'abord. Didier Drogba a pu très vite quitter sa Côte d'Ivoire natale pour suivre son oncle, Michel Goba, professionnel chez nos voisins. Samuel Eto'o aurait pu enfiler ses premiers boots en France aussi: à 14 ans, il débarqua à... Avignon. Sans papiers, il ne peut ni aller à l'école ni jouer au foot. Et, après un bref passage à Paris chez sa soeur, il rentra au Cameroun, où le Real allait le repérer.

Et Samuel n'a jamais caché son amour pour la patrie de Didier. La plus belle preuve: il est marié à une... Ivoirienne, Georgette, fan inconditionnelle des Éléphants, et grande amie de... Drogba.

60 millions€

Bien sûr, le sens du but est une qualité partagée par les deux hommes.

Et les deux joueurs sont, dans leur pays, bien plus que de simples footballeurs. Drogba est devenu une icône de la lutte pour la réconciliation ivoirienne. Eto'o est persuadé que sans l'aide d'autrui, il ne serait pas aujourd'hui un sportif, riche et célèbre. Alors, chaque cause l'interpelle. Ambassadeur de l'Unicef, il lutte pour éradiquer la maladie du Noma.

Enfin, les deux joueurs pourraient évoluer, la saison prochaine, sous le même maillot, à Chelsea.

Abramovitch, qui a dépensé 37 millions€ en 2004 pour Drogba, arraché à l'OM, aurait déposé 60 millions€ sur la table du Barça.

Et si enfin les deux hommes caressaient le même objectif?

© Les Sports 2006