La troisième édition du Telenet Trophy, manche belge du Challenge Tour européen de golf, débute jeudi sur le parcours du Limburg GCC à Houthalen. Soit un retour aux sources, la première édition s'étant déjà disputée sur le terrain limbourgeois en 2006, avant d'émigrer l'an dernier au sud du pays, du côté du Royal Waterloo.

156 joueurs, dont 15 Belges (9 pros et 6 amateurs, voir la liste ci-contre) participeront à cette épreuve dotée de 140 000 €.

Nicolas Vanhootegem sera le chef de file de nos représentants. Tenant du titre, le Knokkois de 35 ans, désormais membre du Royal Waterloo, abattra une carte importante dans le cadre de sa saison. Après avoir raté sur le fil sa qualification pour le circuit européen principal ces deux dernières années, en terminant juste au-delà du "Top 20" final du Challenge Tour, Vanhootegem vise clairement une place de choix à ce niveau cette saison.

"Ma 14e place à St-Omer m'a remis dans la course (il est désormais 57e du ranking 2008, avec un peu plus de 12 000 € de prize-money, NdlR), mais ce n'est qu'une étape parmi d'autres", nous commentait dimanche Nicolas Vanhootegem en plein coeur du territoire ch'ti.

"Si je suis tenant du titre au Telenet Trophy, cela ne veut cependant rien dire, vu qu'il se dispute cette année sur un autre terrain. De plus, un succès, on en sait jamais à l'avance quand il tombe, il faut plutôt laisser venir en jouant toujours à son meilleur niveau."

La patience est en effet l'une des qualités premières de Nicolas, qui s'entraîne désormais physiquement avec le Liégeois Eric Houben, l'ex-préparateur physique (et diététique) de Justine Henin. "Mon début de saison a été un peu lent, alors que j'ai changé de 'shaft' en décembre, mais mon jeu se met désormais bien en place, notamment au putting. J'espère parvenir à dompter le bon terrain du Limburg, qui m'est assez familier alors que j'y ai remporté l'Omnium en tant qu'amateur en 1991."

D'autres joueurs belges ont également une belle carte à jouer à Houthalen. A commencer par Nicolas Colsaerts, qui s'y est imposé à l'Omnium en tant que pro en 2003 et qui est bien en vue depuis le début de la saison, même s'il devra faire oublier à ses fidèles supporters sa prestation décevante, la semaine passée à St-Omer (79-76).

Didier De Vooght, sextuple vainqueur de l'Omnium, espère également revenir à l'avant-plan au Limburg, tout comme Jérôme Theunis (vainqueur en 2004) Laurent Richard (vainqueur en 2007 et seul pro belge à avoir passé le cut lors du premier Telenet Trophy) et Gérald Gresse (runner-up en 2007), ce dernier venant de réussir deux "Top 10" probants sur l'Alps Tour. Ou encore Quentin de Valensart qui, après un début de saison difficile sur l'Alps Tour où il a raté quelques cuts d'un ou deux points, se remémorera sa 22e place (-5) conquise au Telenet Trophy en 2006 en tant qu'amateur, à neuf coups du vainqueur, le Finlandais Toni Karjalainen. Reste à espérer un tournoi du même acabit que l'an dernier à Waterloo avec, pourquoi pas, un nouveau succès belge et trois compatriotes dans le "Top 10"...