Hideki Matsuyama s'est positionné pour devenir le premier Japonais de l'histoire à triompher dans un tournoi du Grand Chelem, samedi, en prenant la tête du Masters d'Augusta, avec quatre coups d'avance sur un quatuor comprenant l'Anglais Justin Rose, leader jusque-là. Le plus dur reste à faire pour cet habitué aux places d'honneur dans les Majeurs - 5e au Masters 2015, 2e de l'US Open 2017, 4e du Championnat PGA 2016, 6e du British Open 2013 -, mais ce qu'il a montré lors de ce 3e tour, perturbé par les pluies orageuses qui ont stoppé son déroulement pendant 78 minutes, l'invite à croire en son étoile.

Un sacre en Géorgie serait une première pour un golfeur venant du "pays du soleil levant", dont il est déjà un pionnier, en ceci qu'il a été le premier amateur à y prendre part en 2011 et le seul à y passer le cut, finissant alors 27e et remportant la Coupe d'Argent, décernée au meilleur amateur.

Ancien n°2 mondial en 2017, le Japonais, 29 ans, 25e mondial, compte cinq victoires en USPGA, dont deux Championnats du monde WGC. Succéder à Dustin Johnson au palmarès serait sa plus grande victoire.

Matsuyama se verrait ainsi imiter sa compatriote, Tsubasa Kajitani, lauréate du Masters féminin en amateur samedi dernier.

Mais pour devenir le deuxième golfeur asiatique a être sacré dans un Majeur après le Sud-Coréen Yong-eun Yang, lauréat du Championnat PGA 2009, il lui faudra résister désormais à la pression.

Car la meute s'organise derrière autour de Justin Rose, auteur d'une carte neutre en raison d'un troisième bogey malvenu au n°17, après trois birdies réussis. S'il veut ajouter le Masters à son US Open 2013, l'Anglais de 40 ans devra d'ailleurs s'appuyer sur son expérience, lui qui est le seul avec Jordan Spieth à avoir déjà remporté un Grand Chelem, parmi les dix premiers du classement actuel.

A -7 figurent également le 6e mondial, Xander Schauffele, lui aussi auteur d'un eagle au 15, l'Australien Marc Leishman, et Will Zalatoris, 24 ans et 46e mondial, qui continue de surprendre pour sa première participation. Le dernier à avoir enfilé la veste verte dès son coup d'essai au Masters est Fuzzy Zoeller en 1979.

Derrière à cinq longueurs du leader se trouve le Canadien Corey Conners, qui a notamment électrisé la foule disparate avec un "trou en un" sur le trou n°6.

Jordan Spieth, qui s'avançait en épouvantail après le deuxième tour, occupe seul la 7e place à six coups, après une journée difficile où il s'est employé tout de même à limiter la casse notamment après un double bogey sur le N.7.

Il lui faudra sortir son meilleur golf pour essayer de revêtir une deuxième fois la veste verte après son sacre de 2015. Un rêve qui s'est évanoui pour le n°2 mondial Justin Thomas. L'Américain, qui pourrait déloger Dustin Johnson du fauteuil de N.1, a notamment commis un terrible triple bogey au N.13 pour rendre une carte de +3 et dévisser au 13e rang.

- Classement après le 3e tour (par 72):

1. Hideki Matsuyama (Jap) 205=69-71-65 -11

2. Marc Leishman (Aus) 209=72-67-70

. Justin Rose (Ang) 209=65-72-72

. Xander Schauffele (USA) 209=72-69-68

. Will Zalatoris (USA) 209=70-68-71

6. Corey Conners (Can) 210=73-69-68

7. Jordan Spieth (USA) 211=71-68-72

8. Brian Harman (USA) 212=69-69-74

9 .Tony Finau (USA) 213=74-66-73

10. Si Woo Kim (CdS) 214=71-69-74)

. Robert MacIntyre (Eco) 214=74-70-70

. Bernd Wiesberger (Aut) 214=74-66-74