Le champion américain renoue avec la compétition avec un tournoi du circuit américain qui se dispute au…Japon !

Tiens, revoilà Tiger Woods. Opéré du genou l’été dernier, le champion américain reprend du service, ce jeudi (dans la nuit de mercredi en Belgique), à l’occasion du Zozo Championship, un nouveau tournoi du PGA Tour américain qui se dispute au…Japon !

Dotée de 9,75 millions de dollars de prize money, l’épreuve réunit un plateau exceptionnel avec, en première ligne, des joueurs comme Rory McIlroy (Irl), Jason Day (Aus), Matthew Fitzpatrick et Tommy Fleetwood (Ang), Adam Scott (Aus) Sergio Garcia (Esp), Hideki Matsuyama (Jap) et une armada de stars US comme Justin Thomas, Patrick Reed, Jordan Spieth, Gary Woodland ou Xander Schauffele.

Au Japon, le golf est un sport très populaire, pratiqué par plus de dix millions de joueurs sur plus de 2000 parcours. Faute de place dans les zones urbaines, des infrastructures d’entraînement, ouvertes de jour comme de nuit, ont même pris place dans des immeubles. Après le boulot, les Japonais s’y pressent pour assouvir leur appétit de swing !

Ce Zozo Championship (du nom d’un sponsor local) répond donc à une véritable attente. Il se disputera sur le parcours prestigieux du Narashino Country Club, à Chiba.

Pour le PGA Tour, cette escale au pays du Soleil Levant est une subtile façon de nouer des contacts avec de potentiels partenaires asiatiques. Pour le Japon, à moins d’un an des Jeux Olympiques où le tournoi de golf s’annonce de très haut niveau, c’est évidemment une magnifique vitrine.

Tiger Woods est arrivé tout sourire à Chiba. Lundi, il a participé à une exhibition (Skin Games) avec Jason Day, Rory McIlroy et Hideki Matsuyama. D’apparence, il ne souffre plus du genou et entendu bien lutter pour une 82ème victoire sur le Tour (il n’est plus qu’à un succès du record du légendaire Sam Snead). Mais ce tournoi sera surtout un test grandeur nature avec, en toile de fond, une question : doit-il s’auto-sélectionner pour la prochaine Presidents Cup dont il est le capitaine ? Le tournoi (qui oppose les Etats-Unis à une équipe internationale) est programmé à Melbourne du 12 au 15 décembre. Wait and see.