Kobe Bryant, une des plus grandes stars NBA de tous les temps est décédé dimanche matin dans le crash de son hélicoptère, survenu à Calabasas dans le sud de la Californie, ont annoncé le gouverneur de Californie et la maire de la ville. Huit autre personnes, dont sa fille de 13 ans, Gianna, ont également succombé.

"Nous pleurons la mort tragique et prématurée d'une icône californienne et d'une légende du basket-ball, Kobe Bryant", a écrit Gavin Newsom dans un communiqué.

Dans un e-mail à l'AFP, la maire de Calabasas Alicia Weintraub a confirmé cette information: "Oui, c'est confirmé", a-t-elle écrit.

Une des quatre filles de Kobe Bryant, Gianna âgée de 13 ans, a également été tuée dans l'accident, a annoncé le maire de Los Angeles Eric Garcetti.

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"L.A. est aux côtés de la famille Bryant après la perte de Gianna, qui a péri avec son père et ses amis dans la tragédie d'aujourd'hui. Kobe aimait farouchement ses filles, et cet amour l'a inspiré à être un défenseur extraordinaire des femmes et des filles dans le sport", a-t-il tweeté.


Neuf personnes au total sont mortes dans l'accident d'hélicoptère a annoncé le shériff du comté de Los Angeles.

"Il n'y a pas eu de survivant... Il y avait neuf personnes à bord de l'avion, le pilote et huit personnes", a déclaré Alex Villanueva lors d'un point presse.

Initialement, les premières informations confirmées par les autorités locales, avaient indiqué que cinq personnes étaient à bord de l'hélicoptère lorsqu'il s'est écrasé dans des conditions brumeuses au Nord-Ouest de Los Angeles.

La cause de l'accident n'est pas encore connue.

Quintuple champion NBA avec les Lakers, son club de toujours, double champion olympique avec Team USA en 2008 et 2012, Bryant était un des plus grands basketteurs que l'histoire ait connue.

Sa mort a provoqué un tsunami de réactions empreintes de grande émotion, tandis que ni les Lakers ni la Ligue nord-américaine de basket n'avaient eux pas encore réagi.

"C'est une terrible nouvelle!", a tweeté dimanche le président américain Donald Trump.

Quelques minutes après l'annonce de la mort de Bryant, avant même qu'elle ne soit confirmée, NBA TV a bouleversé ses programmes pour déjà évoquer sa mémoire.

Sur les parquets dimanche, huit matches sont au programme. Après concertation entre joueurs, franchises et la NBA, tous ont été maintenu en observant 24 secondes de silence en hommage au "Black Mamba", qui a d'abord porté le numéro 8 puis le 24 au cours de ses 20 années de carrière aux Lakers.

La disparition de "Black Mamba", l'un des sept joueurs à avoir inscrit plus de 30.000 points en carrière et une idole de plus d'une génération de sportifs, à commencer par LeBron James, intervient 25 jours après la mort de David Stern, l'ancien "commissionner" de la NBA qui l'avait fait prospérer et devenir une marque mondiale.

Cette nuit, Lebron James avait dépassé le Black Mamba dans le classement des meilleurs scoreurs de l'histoire. Bryant lui avait d'ailleurs rendu hommage dans un tweet

20 ans aux Lakers, 5 titres NBA, des records et un Oscar

Fils d'un ancien basketteur, Joe Bryant, Kobe Bryant a passé une partie de son enfance en Europe, en Italie puis en France, où son père a joué respectivement sept ans et un an, avant de retourner aux Etats-Unis, à Philadelphie, pour intégrer la Lower Merion High School.

Alors qu'il avait été sélectionné par les Hornets lors de la Draft en 1996, Bryant a tout de suite été échangé avec Vlade Divac et a rejoint les Los Angeles Lakers. Il y restera 20 ans, jusqu'en 2016, devenant l'une des légendes de la franchise mais aussi l'un des plus grands joueurs de l'histoire du basket.

Bryant a remporté cinq titres NBA, trois consécutifs entre 2000 et 2002 et deux de suite en 2009 et 2010, disputant aussi les finales en 2004 (défaite contre les Detroit Pistons) et en 2008 (défaites contre les Boston Celtics). Il a été désigné joueur de la décennie 2000 par la NBA.

Bryant a inscrit 33.643 points dans sa carrière. Il vient tout juste d'être dépassé par LeBron James (33.655) au classement des meilleurs marqueurs de l'histoire. Outre James, seuls Kareem Abdul Jabbar (38.387) et Karl Malone (36.928 points) ont fait mieux.

Il est notamment le plus jeune joueur dans un 5 de départ de l'histoire d'un match NBA à 18 ans et 158 jours et le plus jeune joueur à avoir débuté dans le cinq de départ d'un All-Star Game, à 19 ans et 175 jours 8 février 1998.

Bryant a été désigné meilleur joueur ('MVP') de la saison régulière en 2008 et des finales en 2009 et 2010. Il compte 18 sélections au All Star Game.

Avec les Etats-Unis, Bryant a remporté deux titres olympiques, en 2008 à Pékin et 2012 à Londres. Il a mis un terme à sa carrière le 13 avril 2016. Ses deux numéros de maillot (le 8 et 24) ont été retirés par les Lakers un an plus tard.

Son parcours a fait l'objet d'un dessin animé, "Dear Basketball", qu'il a co-réalisé avec Glen Keane, qui a reçu l'Oscar du meilleur court métrage d'animation en 2018.