A l'instar de l'année dernière, c'est le Haras des Avelines (Marbais) qui a lancé la saison estivale de saut d'obstacles au sein de la Ligue équestre Wallonie-Bruxelles. Comme il y a douze mois - lors de l'inauguration de la nouvelle piste en géotextiles -, le succès fut, à nouveau, au rendez-vous pour l'équipe de Laure Gierech qui a enregistré plus de 500 départs répartis sur huit épreuves le week-end dernier.

Véritable point d'orgue de la compétition, le Grand Prix (1m35) a rassemblé 50 cavaliers parmi lesquels Christophe François, le premier à s'élancer et le premier, aussi, à se qualifier pour le barrage. Le Jodoignois (44 ans) était rejoint par 17 autres combinaisons et c'est encore lui qui signait le premier double sans-faute sur un chrono ultrarapide que Virginie Jonckers (Movie-Star) et Catherine Schepers (Toska), deuxième et troisième, ne pouvaient qu'approcher...

"Il s'agissait de la première sortie de mon cheval cette année, déclarait le vainqueur. Oxford a 16 ans, mais il est encore en excellente forme. Ensemble, nous avons participé aux grosses compétitions internationales, le championnat d'Europe à Donaueschingen, en 2003, la finale de la Super League la même année, ou encore de nombreuses épreuves de la Coupe des nations".

La performance de Christophe François et de son étalon n'a donc rien de surprenant. Habitué aux parcours d'1m50, le couple était venu se préparer aux Avelines en prévision des concours internationaux de Chantilly et de Maubeuge. "Je trouve que le concours était magnifiquement organisé. Je m'y attendais et c'est la raison pour laquelle je m'étais déplacé avec mon meilleur cheval... Le chef de piste (Ndlr : Joris Pauwels) avait monté un très beau parcours sur l'une des plus grandes pistes de Belgique. C'est ce qui me fait dire que la qualité du concours valait bien celle d'un rendez-vous international. C'est à se demander pourquoi on va sauter à l'étranger..."

Barré en Belgique

Ambitieux, Christophe François souhaite à présent briller sous d'autres cieux... plus rémunérateurs. Après la France, le Jodoignois espère rallier l'Espagne à la mi-mai pour y participer au CSI 5 étoiles de Madrid !

"J'ai pris la nationalité espagnole il y a quelques années pour avoir l'occasion de participer à ce genre de compétitions. En Belgique, j'étais barré par d'autres cavaliers... C'est donc sous les couleurs de l'Espagne que j'ai pris part à plusieurs épreuves de la Coupe des nations. J'espère aussi participer au championnat d'Europe cette année à Mannheim. Je dois pour cela réaliser de bons résultats dans des Grand Prix 3 ou 4 étoiles bien que je pense être déjà qualifié..."