Elise Mertens n'est pas parvenue à rejoindre les quarts de finale du simple dames de l'Open d'Australie pour la seconde fois de sa carrière. La 16e joueuse mondiale a été battue lundi en huitièmes de finale par Karolina Muchova. La Tchèque, 27e au classement de la WTA, s'est imposée en deux sets 7-6 (7/5), 7-5. La rencontre a duré 1h56. Après trois premiers tours bouclés sans trembler et gagné en deux sets, qui étaient venus s'ajouter à sa victoire au Gippsland Trophy, le tournoi WTA 500 préparatoire au premier Grand Chelem de l'année, la N.1 belge a donc été éliminée. Et elle va sans aucun doute éprouver des regrets.

Dans le premier set, elle a mené 4-0 et puis 5-2. La perte de ses deux mises en jeu suivantes ont remis les deux joueuses à égalité (5-5). Le jeu décisif les a départagé. Là encore la Limbourgeoise a mené 3/2 avec deux services à suivre. Mais contrairement au match précédent contre Bencic, le service n'était pas au rendez-vous. Muchova fila à 3/6. Mertens sauva deux balles de set avant de céder 5/7.

La Tchèque de 24 ans réussi le break dès l'entame du second set mais elle cédait à son tour son service dans le 4e jeu (4-4) et ne profitait pas d'un balle de break dans le suivant, si bien que Mertens pouvait faire la course en tête. Mais à 5-5, elle a de nouveau perdu son service. Il n'en fallu pas davantage à son adversaire pour conclure sur sa mise en jeu.

Muchova (WTA 27) avait créé une autre surprise en seizièmes de finale en éliminant sa compatriote Karolina Pliskova, 6e mondiale et ancienne N.1 (8 semaines entre juillet et septembre 2017) 7-5, 7-5.

Elise Mertens avait dominé Muchova (6-4, 6-2 en 1/8e de finale à Ostrava en octobre 2020) dans leur seule précédente confrontation.

Au classement WTA, Mertens ne perdra pas de points puisqu'elle a égalé sa performance de l'an dernier en arrivant en huitièmes de finale. Sa demi-finale à Melbourne en 2018 reste sa meilleure performance en Grand Chelem à ce jour.

La N.1 belge, associée à la Biélorusse Aryna Sabalenka, défiera les Japonaises Shuko Aoyama et Ena Shibahara, 7e tête de série, pour une place dans le dernier carré du double dames mardi.

Barty affrontera Muchova en quarts

La N.1 mondiale australienne Ashleigh Barty, qui s'est qualifiée lundi pour les quarts de finale de l'Open d'Australie en écartant avec autorité l'Américaine Shelby Rogers (57e) 6-3, 6-4, affrontera Karolina Muchova (27e) pour une place dans le dernier carré.

La Tchèque a éliminé la Belge Elise Mertens (16e) 7-6 (7/5), 7-5, malgré une très mauvaise entame de match.

"C'est génial d'être de nouveau en quarts de finale. Si on me l'avait dit il y a quelques mois, je l'aurais pris avec un immense sourire", a souligné Barty, qui avait déjà atteint ce stade en 2019 et 2020.

L'an dernier, elle avait perdu en demi-finales face à la future lauréate Sofia Kenin.

L'Australienne de 24 ans a passé 62 semaines au sommet de la hiérarchie mondiale mais n'a encore remporté qu'un seul Majeur, Roland-Garros en 2019.

Muchova, elle, n'avait jamais dépassé le 2e tour à Melbourne et, à 24 ans, elle a pour meilleur résultat en Grand Chelem un quart de finale à Wimbledon en 2019.

Le score: