Sur le court N.3, le Liégeois, 30 ans, s'est ainsi incliné 3-6, 6-4, 6-7 (4/7), 7-6 (8/6) et 6-3 contre l'Australien Alexei Popyrin (ATP 114), bénéficiaire d'une wild card, au terme d'une rencontre rocambolesque de 3h43 qu'il a achevée sur une jambe avec des crampes après avoir eu de quatre balles de match!

"Je suis déçu évidemment, surtout au vu de la tournure des événements", a-t-il confié après sa défaite. "Je savais que ce ne serait pas facile et que c'était le genre de match que je devais gagner pour engranger de la confiance et jouer de mieux en mieux par la suite. Tout n'était pas fluide, mais je me suis accroché et j'ai fait ce qu'il fallait jusqu'au moment de devoir gagner le dernier point. Ensuite, malheureusement, je n'ai pas réussi à fermer la porte. C'est le tennis. Les choses peuvent tourner vite. À la fin, j'ai même quelques crampes, tellement j'essaie d'être alerte sur mes jambes. Voilà. Le sport est parfois cruel."

David Goffin ne pourra en tout cas s'en prendre qu'à lui-même. Le N.1 belge aurait ainsi dû gagner dix fois ce premier tour contre Alexei Popyrin, après avoir hérité de deux balles de match sur son service à 5-4, 40-15, deux autres dans le tie-break, et encore avoir mené 2-0 au cinquième set avant de s'effondrer comme un château de cartes.

"J'aurais même dû le gagner onze fois", a-t-il souri. "Il y a des matches comme ça qui vous échappent et on ne sait pas trop pourquoi. Sur la première balle de match, je sers une double faute, car j'essaie d'être agressif. Il me fait un revers croisé gagnant dans le tie-break et je rate aussi un retour en coup droit sur deuxième balle. Avec la foule derrière lui, l'engouement, il sentait qu'il pouvait peut-être revenir. Pourtant, le jeu à 5-4, je le gère bien jusqu'à 40-15. Franchement, cela ne se joue à rien. Je ne sais pas si c'est un blocage, de la malchance ou un manque de concentration de ma part. Et lui n'a rien lâché. Cela aurait pu passer, mais c'est la vie."

Popyrin aux anges: "La plus belle victoire de ma carrière!"

Alexei Popyrin (ATP 114) était aux anges mardi à Melbourne. "C'est la plus belle victoire de ma carrière! Et de loin", a-t-il confié à ses compatriotes après sa qualification. "Qui plus est en raison de l'adversaire, un joueur du Top 20 et du niveau du Top 10. Gagner en cinq sets après avoir sauvé des balles de match alors qu'il est réputé être un des joueurs les plus 'fit' du circuit, c'est très satisfaisant. J'étais à deux doigts de perdre, mais je me suis dit de jouer un point à la fois. La semaine dernière, au Murray River Open, j'avais déjà sauvé six balles de match au premier tour, puis d'autres au deuxième set de mon troisième tour perdu contre Dimitrov. Je savais donc que j'en étais capable. Cela prouve que le travail effectué durant la préparation et la mentalité de battant que j'ai décidé d'afficher paient."

Au deuxième tour, jeudi, Alexei Popyrin affrontera le Sud-Africain Lloyd Harris (ATP 91), 23 ans, vainqueur 4-6, 6-3, 6-2, 6-2 du Danois Mikael Torpegaard (ATP 193), 26 ans, repêché comme 'lucky loser' des qualifications à Doha. "J'espère que j'aurai récupéré. C'est la première fois que je gagne un match en cinq sets, mais la dernière fois que j'ai perdu un match en cinq sets, au troisième tour ici (contre le Français Lucas Pouille en 2019, ndlr), j'ai été incapable de marcher pendant deux jours", a-t-il souri. "Harris, je l'ai déjà rencontré à deux reprises, en qualifs à Miami et aussi l'an dernier à Roland-Garros. Il m'a chaque fois battu. Je sais donc que ce ne sera pas évident, mais je suis un autre joueur désormais. Un autre joueur mentalement. Cette victoire devrait en tout cas me donner confiance. Et j'espère que je serai aussi performant qu'aujourd'hui avec moins de balles de match à sauver."