Avec trois victoires contre l'Australie, vendredi lors de la 3e journée de la Fed Cup de tennis, la Belgique s'est hissée en tête de la poule B, devant l'Espagne qui a éliminé l'Allemagne malgré un surprenant faux pas de Conchita Martinez face à la débutante Martina Mueller.

Les derniers matches des chocs Argentine-République tchèque et Russie-France devaient s'achever tard dans la soirée de vendredi dans la poule A.

Triomphante, la Belgique n'a cédé aucun set en trois matches face à l'Australie, même si la N.7 mondiale Justine Henin s'est vue quelque peu surprise par l'agressivité de son adversaire Rachel McQuillian dans le premier set. Henin l'a finalement emporté (7-5, 6-0) tandis que compatriote Kim Clijsters, N.5 mondiale et finaliste de Roland Garros, battait Alicia Molik (6-3, 6-3) en à peine 56 minutes.

La même Clijsters réapparaissait ensuite en double aux côtés d'Els Callen, pour s'imposer sans grande difficulté face à McQuillan et Molik par 6-4, 6-2.

Pour son 15e anniversaire en Fed Cup, l'Espagnole Arantxa Sanchez a égalisé le record de victoires individuelles (45) dans cette compétition détenu par la Tchèque Helena Sukova, en battant l'Allemande Barbara Rittner 7-5, 6-3.

Cette victoire de Sanchez a permis aux Espagnoles de maintenir la tête hors de l'eau face à l'Allemagne après que Conchita Martinez se fut inclinée (6-1, 7-5) face à la jeune Martina Mueller, 102e joueuse mondiale. «J'avais l'esprit vide », s'est lamentée Martinez, mortifiée d'avoir subi cet échec devant son public.

L'Espagne éliminait finalement l'Allemagne, invitée-surprise de la Fed Cup après le forfait des Etats-Unis, grâce à la victoire en double de Sanchez et Virginia Ruano contre Bianka Lamade et Martina Muller (6-3, 2-6, 6-0). Au dernier moment, le capitaine espagnol a préféré Sanchez à Gala Leon pour disputer ce match décisif pour les aspirations ibériques.

L'Espagne et la Belgique s'affrontent ce samedi pour la première place de la poule B synonyme de qualification pour la finale, dimanche. Ce serait la première fois que la Belgique accèderait à une finale de la Fed Cup