C'est en Autriche, du 19 au 21 septembre prochain, que la Belgique s'en ira disputer sa rencontre de barrage pour le maintien dans le Groupe mondial de la Coupe Davis.

Le tirage au sort a été effectué mercredi à Londres, et il ne s'est pas spécialement montré défavorable. Il prête même à sourire. Alors que la Belgique s'apprête à rencontrer l'Autriche, les 26 et 27 avril à Bree, dans le cadre du premier tour du Groupe mondial de la Fed Cup, c'est au pays du ski et de la valse qu'elle se déplacera pour la Coupe Davis.

L'adversaire figure largement à la portée des Belges. Tête de série au même titre que les autres grandes nations battues lors du premier tour, notre pays aurait en tout cas pu tomber nettement plus mal. L'Allemagne, qui recevra la Biélorussie de Max Mirnyi (ATP 31), et surtout la Grande-Bretagne, qui devra se déplacer au Maroc de Younes El Aynaoui (ATP 17), doivent être moins heureux.

A l'époque de Thomas Muster, vainqueur de Roland-Garros et ancien n°1 mondial, et de Horst Skoff, la Belgique se serait incontestablement déplacée la peur au ventre en Autriche, mais aujourd'hui, elle a moins à craindre. Il y a quelques années, déjà, que les Autrichiens ne jouent plus le moindre rôle en vue. Leur place en barrages, ils la doivent d'ailleurs à une victoire arrachée, le week-end dernier, contre la Finlande (3-2) au deuxième tour de la Zone euro-africaine, l'équivalent de la deuxième division.

Le chef de file de l'équipe actuelle se nomme Stefan Koubek (ATP 58). Ce gaucher est un joueur fantasque, capable du meilleur comme du pire, que Xavier Malisse a déjà battu à deux reprises. Quart de finaliste de l'Australian Open l'an dernier, il a ainsi commencé la saison en fanfare, s'imposant au tournoi de Doha, mais n'a plus remporté le moindre match depuis! Son meilleur classement fut une 20e place en mars 2000. Le deuxième joueur est le jeune Jürgen Melzer (ATP 97), 21 ans, gaucher lui aussi, dont le palmarès renseigne une demi-finale à Umag l'an passé et accession en finale du tournoi challenger de Heilbronn, en Allemagne, fin janvier.

Battue en 1933 (2-3), en 1936 (4-1) et encore en 1980 (2-3), la Belgique n'a jamais vaincu l'Autriche dans l'histoire de la Coupe Davis.

GROUPE MONDIAL: BARRAGES

Autriche - Belgique ; Canada - Brésil; Thaïlande - République Tchèque; Allemagne - Biélorussie; Maroc - Grande-Bretagne; Pays-Bas - Inde; Equateur - Roumanie; Slovaquie - Etats-Unis.

Les rencontres auront lieu du 19 au 21 septembre dans le pays cité en premier lieu. Les vainqueurs seront qualifiés pour le Groupe mondial de la Coupe Davis 2004.

© Les Sports 2003