Opposés tous deux à des géants, Murray a battu l'Américain de 2,06 m avec plus de facilité (7-6, 6-3, 6-2) que Nadal a dominé le Croate de 2,08 m, qui a pris à l'Espagnol son deuxième set du tournoi (6-4, 4-6, 6-4, 6-4).

Si la rencontre entre Nadal, tenant du titre, et Murray est possible dès les quarts de finale c'est parce que l'Ecossais a hérité de la tête de série N.5, ce qui était son classement mondial la semaine précédent le tournoi, avant qu'il ne repasse devant Juan Martin Del Potro lundi.

Ce sera leur neuvième duel. Murray doit se contenter jusque-là de deux victoires, dont une en demi-finale de l'US Open en 2008. Les deux hommes s'étaient rencontrés pour la première fois en huitièmes de finale à Melbourne en 2007 pour une victoire en cinq sets de Nadal, "une grande expérience" pour Murray qui a beaucoup progressé depuis. "J'ai la stratégie pour le battre. Ce sera difficile mais je peux le faire si je joue à mon meilleur niveau", a commenté l'Ecossais de 22 ans qui a été impressionnant face à Isner pour atteindre son premier quart à Melbourne.

Joueur de relance et de contre hors-pair, Murray, qui aspire à devenir le premier Britannique à s'imposer en Grand Chelem depuis Fred Perry en 1936, a enrayé la puissance de feu d'Isner au service et tiré quelques passings d'un autre monde, dont deux de suite pour faire le break au début du troisième set.

Son adversaire a seulement réussi 14 aces, moitié moins que sa moyenne dans le tournoi jusque-là, et a commis 41 fautes directes, 33 de plus que Murray, qui n'a toujours pas perdu un set à Melbourne mais ayant dû défendre une balle de première manche face à Isner, à 6-5 sur son service.

Nadal a lui cédé son deuxième set du tournoi en se faisant surprendre par un Karlovic opportuniste. Mais il a réussi à ravir le service du Croate dans chacun des trois autres sets. Une performance rare face à celui qui a remporté 92 pc de ses engagements en 2009 et servi 28 aces dimanche. Nadal, tenant du titre à Melbourne, avait déjà eu du mal à battre l'Allemand Philipp Kohlschreiber (6-4, 6-2, 2-6, 7-5) au tour précédent.