Le N.1 mondial Novak Djokovic a dû livrer une âpre bataille de 4 h 32 min face au Français Gilles Simon avant de l'emporter en cinq sets 6-3, 6-7 (1/7), 6-4, 4-6, 6-3, en huitièmes de finale de l'Open d'Australie, dimanche à Melbourne.

Le Serbe a commis pas moins de cent fautes directes face à la tête de série N.14, qui lui a renvoyé inlassablement la balle. "Face à un joueur comme Gilles, il faut s'attendre à des échanges très longs. Il vous fait toujours jouer un coup de plus", a déclaré le tenant du titre.

Djokovic restait sur neuf victoires sur Simon. Sa dernière défaite datait de leur tout premier rendez-vous, en 2008 à Marseille.

Le plan tactique du Français, jouer une majorité de balles sans consistance plein centre en plaçant de temps en temps des violents contres, a fait souffrir le martyre au quintuple vainqueur du tournoi.

Souvent conduit à frapper plus de dix fois la balle pour trouver l'ouverture, le Serbe a fait de mauvais choix, notamment en multipliant les amorties sans aucune réussite.

Le N.1 mondial a eu énormément de mal à conclure ses très nombreuses occasions (6 balles de break converties seulement sur 25). Simon a par exemple remporté le deuxième set au tie-break après avoir sauvé 11 balles de break. Mais le Français a lui-même souffert d'un problème similaire (4 sur 18).

Simon a eu un passage à vide au début du cinquième set qui lui a coûté le match. Une défaite de Djokovic aurait été un coup de tonnerre car il n'a plus perdu avant les quarts de finale d'un Grand Chelem depuis 2009 à Roland-Garros.

Le Français, mené 5-1, s'est encore permis de faire durer le suspense en réussissant un débreak puis en sauvant deux balles de match à 5-2 avant de céder. Il a quitté la Rod Laver Arena dans une formidable ovation du public.

"Il s'est battu et il a bien joué. Il est l'un des meilleurs contreurs du circuit, sinon le meilleur. Il a déjà battu de grands joueurs sur de grands courts, il sait ce que c'est", a dit Djokovic.

Le Serbe affrontera en quarts de finale le Japonais Kei Nishikori (N.7), tombeur de Jo-Wilfried Tsonga.


Nishikori fait plier Tsonga

Jo-Wilfried Tsonga lors du match l'opposant à Kei Nishikori le 24 janvier 2016 à MelbourneJo-Wilfried Tsonga n'a pas trouvé la solution pour gêner le Japonais Kei Nishikori, qui l'a balayé en trois sets 6-4, 6-2, 6-4, en huitième de finale de l'Open d'Australie, dimanche à Melbourne.

Le Français, tête de série N.9, a été complètement dominé du fond du court par un adversaire (N.7) beaucoup plus mobile et complet.

Tsonga a demandé un temps mort médical pendant le deuxième set. Quelques échanges auparavant, il s'était touché le dos. Il est revenu sur le court après un très rapide passage au vestiaire et a pu poursuivre le match normalement. "J'ai senti une petite raideur au dos, mais ça n'a pas été décisif", a dit le Français, qui a tout de même renoncé à son double mixte avec Kristina Mladenovic par précaution.

Sous le toit de la Hisense Arena, fermé à cause de la pluie, le Manceau a été très décevant. Correct au service (13 aces), il a forcé ses coups pour tenter de prendre en défaut la très bonne couverture de terrain de Nishikori. Résultat: 36 fautes directes contre seulement 11 points gagnants du fond du court.

Tsonga a reconnu une erreur tactique. "Je me suis un peu trompé en le prenant dans une filière où il est meilleur que moi. Le but était de le faire reculer, mais je suis resté trop près de ma ligne. J'aurais dû reculer un peu pour me donner un peu de temps et profiter de ma puissance. Quand j'ai voulu changer il était un peu tard", a-t-il expliqué.

Le Japonais a constamment fait la course en tête et Tsonga n'a jamais donné l'impression de pouvoir retourner la situation dans une rencontre d'un peu plus de deux heures (2 h 02 min). "Il est surtout très rapide, il s'organise très vite. Il a fait un super match", a dit Tsonga.


Williams-Sharapova en quarts

Dans le tournoi féminin, Serena Williams et Maria Sharapova s'affronteront dès les quarts de finale dans un "remake" de la finale remportée l'an passé par l'Américaine.

La Russe, seulement tête de série N.5, ce qui explique qu'elle se retrouve si tôt sur le chemin de la tenante du titre, s'est qualifiée au bout d'une belle bagarre avec l'espoir suisse Belinda Bencic, en deux sets serrés 7-5, 7-5.

Williams s'est débarrassée beaucoup plus facilement de Gasparyan, comme c'était prévisible, la jeune Russe de 21 ans n'étant que 58e mondiale. La N.1 mondiale a perdu le premier jeu sur son propre service mais n'en a cédé que deux autres lors des 55 minutes du match, 6-2, 6-1.

L'Américaine a affirmé étrangement qu'elle n'avait "aucune idée" du nom de sa prochaine adversaire. Il est vrai qu'elle a souvent dit qu'elle ne regardait pas les tableaux de ses tournois. "Ce sera amusant", a-t-elle réagi lorsque le speaker du stade lui a appris que c'était Sharapova, contre laquelle elle reste sur 17 succès d'affilée depuis 2004.


Carla Suarez qualifiée pour les quarts de finale

L'Espagnole Carla Suarez s'est qualifiée pour les quarts de finale de l'Open d'Australie en battant l'Australienne Dara Gavrilova 0-6, 6-3, 6-2, dimanche à Melbourne.

Suarez, tête de série N.10, affrontera la Polonaise Agnieszka Radwanska.